lundi, décembre 5, 2022
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Quelle photo la NASA a-t-elle prise d’une supernova ? Un événement spatial rare capturé par le télescope Hubble – explication des phénomènes

Malgré le lancement du télescope spatial James Webb, Hubble continue de capturer des images étonnantes du cosmos.

Le télescope spatial Hubble de la NASA a capturé des images étonnantes d’une supernova – l’un des événements spatiaux les plus insaisissables.

Cette découverte intervient quelques mois seulement après la mise en service du successeur de Hubble, le télescope spatial James Webb, qui a été lancé le jour de Noël 2021. Ce nouveau dispositif pour l’espace lointain a déjà capturé certaines des images les plus étonnantes du cosmos que l’humanité ait jamais vues.

Mais Hubble continue de travailler depuis son orbite au-dessus de la Terre. Il y est depuis 1990 et nous a permis d’avoir un aperçu des débuts de l’univers.

Alors, que nous montre sa dernière image et qu’est-ce qu’une supernova ? Voici tout ce que vous devez savoir.

Qu’est-ce que le télescope Hubble ?

Le télescope spatial Hubble est un vaisseau spatial de la NASA qui se trouve en orbite terrestre basse depuis 32 ans. Lorsqu’il a été lancé, il a été le premier télescope à se trouver dans l’espace, ce qui lui permet de voir davantage que les télescopes terrestres car il ne subit pratiquement aucune interférence des nuages ou des communications humaines.

Bien que Hubble puisse prendre des images en lumière visible, il a tendance à se fier à ses capacités dans l’ultraviolet et l’infrarouge, qui lui permettent de scruter des galaxies enveloppées de poussière pour repérer des objets lointains. Les instruments du télescope James Webb sont encore plus performants dans ce domaine.

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Le télescope utilise un effet connu sous le nom de lentille gravitationnelle pour regarder plus profondément dans le cosmos. Cet effet se produit lorsque la gravité est déformée par de grandes concentrations de matière, comme les amas de galaxies, ce qui déforme la lumière et permet de voir plus loin dans l’espace.

Dans sa forme la plus simple, cette distorsion agit comme une loupe et permet à Hubble de voir des objets beaucoup plus anciens dans l’univers lointain.

Que montre la nouvelle image du télescope Hubble ?

La dernière image remarquable de Hubble montre l’explosion d’une étoile dans l’univers primitif. L’étoile en question s’est détruite il y a 11 milliards d’années – l’univers a 13,8 milliards d’années.

Outre l’âge de l’étoile, ce qui est particulièrement remarquable sur l’image de Hubble, c’est qu’elle capture l’explosion de l’étoile sur trois phases différentes. Elle apparaît d’abord bleue (c’est-à-dire très chaude) avant de se refroidir pour devenir rouge sur une période d’environ huit jours.

Les trois images ont atteint le télescope en même temps, car la lumière a suivi des chemins différents pour atteindre ses instruments.

“Vous voyez différentes couleurs dans les trois images différentes”, a déclaré Patrick Kelly, qui a dirigé l’étude des images et qui est également professeur adjoint à l’école de physique et d’astronomie de l’université du Minnesota.

“Vous avez l’étoile massive, le noyau s’effondre, il produit un choc, il se réchauffe, puis vous le voyez se refroidir en une semaine. Je pense que c’est probablement l’une des choses les plus étonnantes que j’ai jamais vues !”.

Qu’est-ce qu’une supernova ?

Une supernova est en fait une étoile qui explose. Ces explosions sont extrêmement puissantes et peuvent être très lumineuses – en effet, elles peuvent éclipser toute leur galaxie lorsqu’elles explosent et ont été observées dans le ciel au-dessus de la Terre pendant la journée par le passé.

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Ce type d’événement se produit lorsqu’une étoile, dont la taille est au moins cinq fois supérieure à celle de notre soleil, s’effondre sur elle-même parce qu’elle a commencé à manquer du combustible nucléaire qui brûle dans son noyau. Les ondes de choc générées par cet effondrement soudain déclenchent une explosion dans les parties extérieures de l’étoile.
Cette explosion soudaine laisse derrière elle un nuage de gaz chauds – une nébuleuse – et un noyau très dense. Les étoiles dont la taille est environ dix fois supérieure à celle de notre soleil laissent derrière elles un objet encore plus dense : un trou noir.

Ces événements ne sont généralement pas observés car ils se produisent très rapidement. Bien qu’il existe des milliards d’étoiles dans l’univers observable, les scientifiques n’en détectent que quelques centaines par an en dehors de notre galaxie.

Les astronomes estiment que deux à trois supernovas se produisent chaque siècle dans des galaxies comme la nôtre, la Voie lactée, mais nous avons tendance à les manquer car elles sont cachées derrière la poussière spatiale.

Jean-Marc Di Rienzo
Jean-Marc Di Rienzo
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