jeudi, octobre 6, 2022
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Des orques “attaquent” des voiliers près des côtes européennes. Les scientifiques ne savent pas pourquoi

Au début du mois, Ester Kristine Storkson dormait sur le petit yacht de son père, qui naviguait au large des côtes françaises, lorsqu’elle a été violemment réveillée.

Se précipitant sur le pont, elle a aperçu plusieurs orques, ou baleines tueuses, qui les entouraient. Le gouvernail s’est mis à osciller violemment. À un moment donné, le voilier de 37 pieds a été poussé de 180 degrés, le dirigeant dans la direction opposée.

Les orques “percutaient le bateau”, dit Storkson. “Ils [nous] frappaient à plusieurs reprises… nous donnant l’impression que c’était une attaque coordonnée”.

les scientifiques ne savent pas pourquoi les orques attaquent des bateaux de plaisance

“J’ai dit à mon père : “Je n’ai pas les idées claires, alors tu dois penser pour moi””, raconte l’étudiant en médecine norvégien de 27 ans. “Heureusement, c’est une personne très calme et centrée, et il m’a fait me sentir en sécurité en parlant doucement de la situation.”

Après environ 15 minutes, les orques se sont séparées, laissant le père et la fille évaluer les dégâts. Ils ont enfoncé une caméra GoPro dans l’eau, raconte-t-elle, et ont pu constater qu'”environ les trois quarts [du gouvernail] étaient cassés, et que certains métaux étaient tordus.”
Pour tout navire, perdre la direction en mer est une affaire sérieuse et peut être dangereux dans des conditions défavorables, et certains voiliers ont dû être remorqués au port après que des orques aient détruit leur gouvernail. Heureusement, les Storkson avaient encore assez de leur gouvernail pour se rendre à Brest, sur la côte française, afin de le faire réparer. Mais l’incident a temporairement fait dérailler leur projet de rejoindre Madère, au large de l’Afrique du Nord-Ouest, dans le cadre d’un ambitieux projet de tour du monde à la voile.
Il n’existe aucun cas d’épaulard ayant tué un humain dans la nature. Pourtant, deux bateaux auraient été coulés par des orques au large des côtes du Portugal le mois dernier, ce qui constitue la pire rencontre de ce type depuis que les autorités les ont repérés.

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Selon Renaud de Stephanis, président et coordinateur de CIRCE Conservación Information and Research, un groupe de recherche sur les cétacés basé en Espagne, l’incident impliquant les Storkson est une aberration. Il s’est produit plus au nord, loin du détroit de Gibraltar et des côtes portugaises ou espagnoles, d’où proviennent d’autres rapports de ce type.

C’est une énigme. Jusqu’à présent, les scientifiques ont supposé que seuls quelques animaux étaient impliqués dans ces rencontres et qu’ils appartenaient tous au même groupe, explique M. de Stephanis.

“Je ne comprends vraiment pas ce qui s’est passé là-bas”, reconnaît-il. “C’est trop loin. Je veux dire, je ne pense pas que [les orques] iraient là-haut pour quelques jours et reviendraient ensuite.”

Ces rencontres – la plupart des scientifiques évitent le mot “attaque” – ont attiré l’attention des marins et des scientifiques au cours des deux dernières années, car leur fréquence semble augmenter. Des magazines de voile et des sites web ont écrit sur le phénomène, notant que les orques semblent être particulièrement attirées par le gouvernail d’un bateau. Un groupe Facebook, comptant plus de 13 000 membres, a été créé pour échanger des rapports personnels de rencontres bateau-orque et des spéculations sur les tactiques d’évitement. Et, bien sûr, les vidéos dramatiques postées sur YouTube ne manquent pas.

Les scientifiques ne savent pas pourquoi, mais ils ont quelques idées.

Les scientifiques supposent que les orques aiment la pression de l’eau produite par l’hélice d’un bateau. “Ce que nous pensons, c’est qu’elles demandent à avoir l’hélice dans la figure”, explique M. de Stephanis. Ainsi, lorsqu’elles rencontrent un voilier qui ne fait pas tourner son moteur, “elles sont un peu frustrées et c’est pourquoi elles cassent le gouvernail”.

Malgré tout, cela n’explique pas entièrement l’expérience vécue par Martin Evans en juin dernier, alors qu’il aidait à livrer un voilier de Ramsgate, en Angleterre, à la Grèce.

À environ 25 miles de la côte espagnole, “juste avant d’entrer dans le détroit de Gibraltar”, Evans et ses équipiers naviguaient à la voile, mais ils faisaient également tourner le moteur du bateau, l’hélice servant à augmenter leur vitesse.

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Alors qu’Evans était de quart, le volant a commencé à bouger si violemment qu’il n’a pas pu se retenir, dit-il.
Je me suis dit : “Mon Dieu, qu’est-ce que c’est ?”, se souvient-il. “C’était comme si un bus le déplaçait. … Je regarde sur le côté, et tout d’un coup, je pouvais voir le blanc et le noir familiers de l’orque.”

Evans a remarqué “des morceaux du gouvernail à la surface”.

Jared Towers, le directeur de Bay Cetology, une organisation de recherche en Colombie-Britannique, dit “qu’il y a quelque chose dans les pièces en mouvement… qui semble les stimuler”.

“C’est peut-être pour cela qu’elles se concentrent sur les gouvernails”, dit-il.

pourquoi des orques ont-ils attaqué des voiliers

La population d’orques le long des côtes espagnoles et portugaises est petite et M. de Stephanis pense que les dommages causés aux bateaux sont le fait de quelques mâles juvéniles.

Si c’est le cas, il se peut qu’ils aient simplement dépassé ce comportement, selon M. de Stephanis. En vieillissant, les jeunes mâles devront aider le groupe à trouver de la nourriture et auront moins de temps pour jouer avec les voiliers.

“C’est un jeu”, spécule-t-il. “Quand ils… auront leur propre vie d’adulte, ça s’arrêtera probablement.”
Selon Towers, ces “jeux” ont tendance à se démoder dans la société des orques. Par exemple, actuellement, dans une population qu’il étudie dans le Pacifique, “nous avons des mâles juvéniles qui … interagissent souvent avec les pièges à crevettes et à crabes”, dit-il. “C’est juste une mode depuis quelques années”.

Dans les années 1990, pour certaines orques du Pacifique, quelque chose d’autre était en vogue. “Elles tuaient des poissons et se promenaient avec ce poisson sur la tête”, dit Towers. “On ne voit plus ça aujourd’hui”.

Jean-Marc Di Rienzo
Jean-Marc Di Rienzo
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