vendredi, octobre 7, 2022
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Data centers : Les centres de données, épine dorsale de l’économie numérique, sont confrontés à la rareté de l’eau et au risque climatique

Les centres de données se multiplient dans le monde entier pour gérer le torrent d’informations provenant du réseau croissant d’appareils intégrés dans la vie des gens et dans l’économie. La gestion de ce jaillissement d’informations numériques est une activité importante. Elle s’accompagne également de coûts environnementaux cachés.

Pendant des années, les entreprises qui exploitent des centres de données ont fait l’objet d’un examen minutieux en raison des énormes quantités d’électricité qu’elles utilisent pour stocker et déplacer des informations numériques telles que des courriels et des vidéos. Aujourd’hui, le public américain commence à s’intéresser à la quantité d’eau nécessaire à de nombreuses installations pour éviter la surchauffe. Tout comme les systèmes de refroidissement des grands immeubles de bureaux, l’eau s’évapore souvent dans les tours de refroidissement des centres de données, laissant derrière elle des eaux usées salées, appelées purges, qui doivent être traitées par les services publics locaux.

Cette dépendance à l’égard de l’eau représente un risque croissant pour les centres de données, car les besoins informatiques explosent alors que le changement climatique exacerbe la sécheresse. Selon un article coécrit l’année dernière par Arman Shehabi, chercheur au Lawrence Berkeley National Laboratory, environ 20 % des centres de données aux États-Unis dépendent déjà de bassins hydrographiques soumis à un stress modéré à élevé en raison de la sécheresse et d’autres facteurs.
Pourtant, relativement peu d’entreprises ont été disposées à parler publiquement de cette question en raison de l’attention encore limitée qu’elle suscite. Sustainalytics, qui évalue les risques liés aux questions environnementales, sociales et de gouvernance (ESG), a récemment déclaré avoir examiné 122 entreprises qui exploitent des centres de données et a constaté que 16 % seulement avaient divulgué des informations sur leurs plans de gestion des risques liés à l’eau.

“La raison pour laquelle il n’y a pas beaucoup de transparence, pour dire les choses simplement, [est] que je pense que la plupart des entreprises n’ont pas une bonne histoire ici”, dit Kyle Myers, un vice-président de CyrusOne, une société de centres de données.

Le défi se résume à un compromis de base auquel les entreprises sont confrontées lorsqu’elles tentent de maintenir les centres de données au frais, explique M. Myers. Elles peuvent soit consommer moins d’eau et utiliser plus d’électricité. Ou elles peuvent utiliser moins d’énergie et consommer plus d’eau.

“L’eau est très bon marché”, explique M. Myers. “Et donc les gens prennent la décision financière qu’il est logique de consommer de l’eau”.
En plus de leurs propres besoins de refroidissement, les centres de données dépendent de centrales électriques qui ont souvent besoin de beaucoup d’eau pour fonctionner.

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Un retour de bâton se dessine déjà

Aux États-Unis, on compte environ 2 600 centres de données, dont beaucoup sont regroupés autour de Dallas, de la baie de San Francisco et de Los Angeles, selon un rapport de la Commission américaine du commerce international datant de 2021.

Au total, un centre de données de taille moyenne consomme environ 300 000 gallons d’eau par jour, soit autant que 1 000 ménages américains, indique M. Shehabi du Lawrence Berkeley National Laboratory. Leur consommation directe, sur site, place les centres de données parmi les dix premiers utilisateurs d’eau dans les secteurs industriel et commercial des États-Unis.

pourquoi les data centers utilisent autant d'eau ?

L’eau est “au centre des préoccupations [du secteur], c’est certain”, déclare Todd Reeve, PDG de Business for Water Stewardship, qui travaille avec les entreprises sur les questions liées à l’eau.

Récemment, certaines entreprises de centres de données se sont heurtées à l’opposition de communautés et de défenseurs de l’eau. En 2015, la ville de Chandler, en Arizona, a adopté une ordonnance permettant aux responsables de refuser les demandes de nouvelles utilisations de l’eau si elles ne sont pas alignées sur le plan de développement économique de la ville. Et en 2019, Google a accepté de limiter son utilisation des eaux souterraines en Caroline du Sud après une lutte de deux ans avec des groupes locaux qui s’étaient inquiétés de l’épuisement des aquifères.

Les entreprises “développent des tactiques et des stratégies, et dans certains cas, changent leurs idées et leurs plans pour savoir où elles vont opérer ou où elles vont construire des centres de données, en grande partie à cause des nouveaux problèmes liés à l’eau”, explique M. Reeve. Cependant, de nombreuses entreprises ne veulent pas parler de leurs activités, en partie parce que “c’est une question nouvelle et à venir, [et] notre connaissance du stress hydrique évolue très rapidement”.

Les entreprises disent chercher des solutions

Les effets de l’aggravation de la sécheresse se font sentir dans l’ensemble de l’économie mondiale. Les rivières qui servent de routes commerciales cruciales en Europe sont à sec. En Chine, des usines ont fermé pour économiser l’eau et l’électricité. Et les industries américaines qui dépendent de l’eau du fleuve Colorado pourraient voir leurs approvisionnements interrompus en raison d’une sécheresse qui dure depuis des décennies.

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“Quel secteur va obtenir l’eau ? Comment l’eau sera-t-elle classée par ordre de priorité ? Je pense que ce sont ces types de considérations qu’il sera important de prendre en compte de plus en plus à l’avenir”, déclare Kata Molnar, expert en eau chez Sustainalytics.

Parmi les acteurs du secteur des centres de données prêts à s’exprimer figurent certaines des plus grandes entreprises technologiques du monde.

Google, Microsoft et la société mère de Facebook, Meta, ont tous déclaré qu’ils reconstitueront plus d’eau qu’ils n’en consomment d’ici 2030. Parmi les approches envisagées figurent la collaboration avec les services locaux de distribution d’eau, un meilleur recyclage de l’eau utilisée par les centres de données et des méthodes de refroidissement moins gourmandes en eau.

“Minimiser notre utilisation de l’eau, être transparent avec nos données sur l’eau et restaurer l’eau dans les régions à fort stress hydrique sont les piliers clés de notre programme de gestion de l’eau”, a déclaré Meta dans un communiqué. L’entreprise affirme que la plupart de ses centres de données réduisent leur consommation d’eau en utilisant l’air extérieur pour le refroidissement.

Outre l’utilisation de nouvelles technologies, certains experts ont déclaré que les entreprises pouvaient réduire leur empreinte écologique en construisant des centres de données dans des endroits où l’eau est abondante. Pour l’instant, cependant, les décisions immobilières semblent être principalement dictées par la localisation des clients.

“Lorsque nous choisissons un site, nous examinons la disponibilité de l’électricité et de l’eau”, déclare Myers de CyrusOne. “Mais je ne pense pas que nous soyons proches d’un monde où nous allons simplement nous installer dans une zone qui ne présente pas d’avantage [commercial] naturel pour les centres de données.”

Tant que ce sera le cas, l’industrie devra innover pour se sortir d’un problème qui ne fait qu’empirer. Selon M. Myers, au cours de la prochaine décennie, “l’eau sera reine”.

M. Reeve, de l’organisation Business for Water Stewardship, insiste sur le fait que les entreprises se préparent en conséquence, bien qu’en coulisses dans de nombreux cas.

“Je pense qu’il y a plus que ce que l’on croit”, déclare M. Reeve. “Il y a beaucoup d’innovation dans ce domaine qui n’est tout simplement pas entièrement divulguée ou disponible pour le public.”

Véronique Genre
Véronique Genre
Rédactrice pour le site ufc-star.com, j'écris sur des sujets passionnant liés au monde du sport. Autrement je suis une célibataire de 30 ans et j'habite à Nice. J'adore écrire et suis mordue de randonnée !
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